Alexander Fleming (1881-1955)

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"No inventé a la penicilina, la naturaleza lo hizo. Yo sólo la descubrí por casualidad"

Alexander Fleming hizo una de las descubiertas más importantes en la historia de la humanidad: la penicilina, que es actualmente el antibiótico más utilizado en el mundo. La neumonía, bronquitis, la sífilis, la difteria, meningitis, son sólo algunas de las enfermedades que este descubrimiento ayuda a sanar. Pero atención, porque cuando se administra en los casos que no lo requieren, puede resultar fatal.

Nacido el 6 de agosto de 1881, en Lochfield, Escocia. Estudiante brillante, pronto se da cuenta de que necesita cambiar de país para tener una carrera exitosa. Con 13 años se cambia hacia Londres. Ingresa en una escuela politécnica mientras trabajaba como muchacho de oficina. Cuando decidió ser médico, hizo la inscripción en la Escuela de Medicina de Saint Mary. Aquí recibe varios honores por sus estudios en fisiología y medicina. Al graduarse, se convierte en profesor de bacteriología en la Universidad de Londres y médico microbiólogo en el Hospital de St.Mary. Pasaba gran parte del tiempo en el laboratorio haciendo investigaciones. Durante la Primera Guerra Mundial fue médico militar. Impresionado con la mortalidad causada por las heridas de las armas de fuego, que resultaban en gangrena gaseosa, decidió buscar un nuevo antiséptico que minimizase el dolor. En 1915, se casó y tuvo un hijo, Robert.

Es en los años veinte que hace descubiertas que revolucionarían la medicina (la proteína antimicrobiana llamada lisozima y el antibiótico penicilina obtenido a partir de el hongo Penicillium notatum), descubiertas que mismo siendo accidentales, solo vendrían a enfatizar su capacidad de observación y intuición.
El descubrimiento de la penicilina fue comunicada en 1929 en el British Journal of Experimental Patology, pero la comunidad científica de esa época lo consideró un vulgar descubrimiento, ya que sólo trataba las infecciones banales. Pero durante la segunda guerra mundial, investigadores de EE.UU. que intentaban imitar la medicina alemana basada en sulfamidas, consideraran la penicilina un hecho clave. Así, Ernst Boris Chain y Howard Walter Florey finalmente descubrirán la manera de purificar la penicilina y de la distribuir en todo el mundo. Como Fleming no había registrado la patente del descubrimiento, tuvo que compartir el Premio Nobel de Medicina, recibido en 1945, con estos dos investigadores. Ninguno de ellos enriqueció con venda de la sustancia. Fleming, del poco dinero que recibió, también hizo donaciones para patrocinar futuros estudios médicos.
En el año antes de recibir el Premio Nobel, es nombrado caballero por la Royal Society, como una forma de reconocimiento por su trabajo.
Lo que está claro es que la penicilina permitió un cambio drástico en la medicina moderna, dando lugar a la llamada "Edad de los antibióticos." Como Fleming fue el primero a descubrir la penicilina, se quedó famoso internacionalmente, pero como también era un hombre modesto, trataba de señalar la importancia de los otros dos científicos que lo ayudaran.
En 1949, se queda viudo y se casa de nuevo, con una bacterióloga griega.
Continuó llevando a cabo varios estudios con el fin de encontrar manera de combatir las bacterias por otros métodos. Acaba por fallecer de ataque de corazón en 1955 y fue enterrado como un héroe en Londres.

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